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Cannabis: una scoperta dei cinesi di 2500 anni fa Ecco cosa dice uno studio dei ricercatori del Max Planck Institute per la scienza della storia umana di Jena e pubblicato sulla rivista scientifica 'Science Advances'

2500 anni fa si fumava già la cannabis in Cina. Proprio nel momento in cui alcuni Paesi come l’Italia tornano indietro sulla strada della legalizzazione, i ricercatori Meng RenZihua TangXinhua WuRobert SpenglerHongen JiangYimin Yang, guidati da Nicole Boivin del Max Planck Institute per la scienza della storia umana di Jena hanno pubblicato sulla rivista scientifica ‘Science Advances‘ uno studio che dimostra, attraverso prove direttamente datate e scientificamente verificate, per il fumo di cannabis rituale in Cina più di due millenni fa.

Come si legge nella ricerca, «la cannabis è una delle più antiche piante coltivate nell’Asia orientale, coltivata per cereali e fibre nonché per scopi ricreativi, medici e rituali». Ciò nonostante, «si sa poco sul suo uso psicoattivo precoce o sull’evoluzione del tratto fenotipico di una maggiore produzione di composti specializzati. Le prove archeologiche per il consumo rituale della cannabis sono limitate e controverse».

Nell’Eurasia centrale preistorica e primitiva, dice lo studio, molte piante sono state utilizzate per i loro composti secondari, e molte sono ancora oggi in uso prominente, in particolare il papavero da oppio (Papaver somniferum), l’efedra (Ephedra spp.) e la cannabis (Cannabis sativa). Le piante del genere cannabis rappresentano un complesso ibrido, con continue controversie relative alla tassonomia.

Ma dove cresceva la cannabis selvatica 2500 anni fa in Eurasia? Cresceva su molte delle colline pedemontane più fresche dal Caucaso alla Cina occidentale, specialmente negli habitat ben irrigati dell’Asia centrale. Tuttavia, i livelli di cannabinolo (CBN) erano tutto sommato bassi, e questo pone la domanda su quando, dove e come la pianta con livelli di tetraidrocannabinolo (THC) più elevati. Nella Cina orientale si è pensato fosse diffusa come coltura di semi oleosi mentre i frammenti di cannabis recuperati nel Turpan (800-400 aC circa) nella Cina nord-occidentale appartenenti ad un sudario, suggeriscono usi sciamanici o medicinali.  Steli secchi, frutta e rami sono stati conservati nelle sepolture nelle tombe di Yanghai (circa 500 aC), dove un cesto di cuoio e una ciotola di legno pieni di semi di cannabis, foglie e germogli sono stati trovati vicino la testa e i piedi del defunto, che potrebbe essere stato uno sciamano maschio molto rispettato. La ciotola di legno accanto alla salma mostra le caratteristiche di un uso prolungato come mortaio, indicando che la cannabis è stata polverizzata prima del consumo.

Storicamente, affermano i ricercatori, le piante di cannabis venivano utilizzate per scopi rituali e medicinali: si assumevano attraverso ingestione orale o inalazione del fumo o dei vapori prodotti dalla combustione della pianta essiccata. La pratica di fumare o inalare fumi di cannabis in attività rituali e ricreative è stata documentata nel quinto secolo nelle ‘Storie’ di Erodoto che descrisse come la gente della metà del primo millennio prima di Cristo nella regione della steppa caspica fumasse la cannabis. Questo è stato dimostrato anche dalle tombe congelate della cultura Pazyryk (circa 500 aC) nei Monti Altai meridionali della Repubblica di Tuva, in Russia, nonostante si trovassero a più di 3000 km a nord-est.

Per capire meglio, gli studiosi hanno studiato i residui di reperti archeologici recuperati nelle montagne del Pamir, al centro dell’Eurasia: il risultato dell’analisi chimiche (gascromatografia e spettrometria di massa, GC-MS) rivela l’antica combustione della cannabis e suggerisce alti livelli di sostanze chimiche psicoattive, indicando che le persone potrebbero aver coltivato cannabis e possibilmente selezionando attivamente campioni più forti o scegliendo popolazioni vegetali con metaboliti secondari terpenofenici naturalmente alti.

L’uso della combustione è provato anche dai dieci bracieri in legno, contenenti pietre con evidenti tracce di bruciatura, trovati di recente sull’altopiano del Pamir dentro otto tombe nel cimitero Jirzankal, noto anche come Cimitero di Quman che risale a circa 2500 anni fa e contiene materiali che legano gli occupanti ai popoli più a ovest delle colline pedemontane. Il cimitero è caratterizzato da disegni sul paesaggio fatti di pietre bianche e nere disposte in lunghe strisce, che segnano le superfici delle tombe, e da tumuli circolari con uno o due anelli di pietre sottostanti. Al cimitero, queste offerte di cannabis sono associate a sepolture di persone di diverso status sociale. Per esempio, otto tombe con bracieri in legno erano sepolture primarie o secondarie e consistevano in camere con o senza un breve passaggio, che potevano essere correlate alle dimensioni delle tombe e al numero di occupanti. L’incendio della cannabis all’interno dei bracieri suggerisce che il fuoco era una parte importante dei riti funerari del Cimitero Jirzankal, come è stato in Asia centrale verso la fine del millennio, quando le cremazioni umane sono registrate dal Kazakistan e Xinjiang. L’uso rituale del fuoco durante i funerali continuò nello Xinjiang e nell’Asia centrale orientale con le pratiche zoroastriane dei Sogdiani. Alcuni sostengono che la cannabis facesse parte delle pratiche religiose e mortuarie di Zoroastro durante il primo millennio

Il THC, ricordano i ricercatori,  è il componente psicoattivo più potente nella cannabis, ma si decompone e si ossida facilmente in cannabinolo se esposto all’aria, alla luce o al calore. Il CBD, un altro biomacatore di cannabis, non è psicotropico e la cannabis con un alto contenuto di THC spesso contiene un basso livello di CBD. I cannabinoidi rilevati sui bracieri di legno sono principalmente CBN, indicando che le piante di cannabis bruciate esprimevano livelli di THC più alti di quelli tipici delle piante selvatiche. Questi risultati suggeriscono che la cannabis bruciata da coloro che usano il cimitero Jirzankal potrebbe essere stata fisiologicamente alterata attraverso l’ibridazione. Allo stesso modo, però, molti test di stress dimostrano che alcune piante esprimono una risposta plastica di livelli di THC più alti se presentati con determinati stimoli come temperature più basse, scarsa disponibilità di sostanze nutritive, forte intensità luminosa, esposizione alla luce ultravioletta.

Le differenze nell’utilizzo di cannabis tra i Cimiteri di Pazyryk e Jirzankal, pensano i ricercatori, potrebbero implicare che il ‘fumo’ rituale della cannabis sia stato gradualmente reso popolare dalla classe d’élite alla gente comune nel Pamir orientale in Cina almeno 2500 anni fa.  La dispersione della cannabis attraverso le barriere montuose potrebbe aver avuto un ruolo nel guidare i più alti livelli di THC di queste varietà specifiche, con l’ibridazione di popolazioni disparate e geneticamente isolate che hanno prodotto una maggiore prole di produzione chimica. Allo stesso modo, le piante di cannabis ruderale tendono ad esprimere alti livelli di plasticità fenotipica, un tratto associato a molti progenitori del raccolto. I fattori di stress legati all’alta elevazione potrebbero aver contribuito a far salire i livelli di THC nelle specie selvatiche o mantenute intorno al cimitero.

In definitiva, secondo i ricercatori, il primo utilizzo mirato della cannabis con livelli più elevati di THC proveniva dalla Cina occidentale o dalla più ampia regione dell’Asia centrale, in contrasto con la situazione in Asia orientale, dove la coltivazione della cannabis mirava ai semi oleosi per cibo e alla fine cellule staminali lunghe come fibre durevoli per abbigliamento e cordame.

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