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Canada: legalizzazione della cannabis ricreativa, fine alla crisi degli oppioidi? L'analisi di Stephanie Lake e M-J Milloy dell'University of British Columbia

La legalizzazione della cannabis per uso adulto in Canada è uno dei più grandi cambiamenti di politica pubblica nazionale che molti di noi avranno mai visto durante la nostra vita. Questo cambiamento storico nella politica sulle droghe è stato proposto dal governo canadese come un modo per promuovere la salute pubblica, poiché il paese è alle prese con uno dei più alti tassi di consumo di cannabis nei paesi sviluppati, compresi gli adolescenti.

Nel frattempo, il Canada sta lottando per contenere un problema relativo alla sostanza completamente diverso: l’epidemia di overdose da oppioidi.

Alimentata dal dilagare di droghe illecite con fentanyl e suoi analoghi, l’epidemia di oppioidi è la più grave crisi sanitaria del Canada dall’emergenza dell’HIV negli anni ’80. Gli esperti concordano sulla necessità di risposte creative basate su prove scientifiche. Sempre più spesso, gli scienziati dei settori della sanità pubblica, della medicina e dell’economia stanno cercando di capire se la legalizzazione della cannabis potrebbe essere parte della soluzione.

Abbiamo pubblicato un nuovo studio il mese scorso che mostrava che i pazienti altamente emarginati sulla ‘terapia degli oppioidi’, con il metadone o il suboxone, erano più probabili se rimanevano sul loro trattamento sei mesi dopo se utilizzavano cannabis quotidianamente.

Quasi un canadese su cinque vive con qualche forma di dolore cronico. Negli anni ’90, le società farmaceutiche iniziarono a sviluppare formulazioni a lento rilascio di oppioidi (ad esempio OxyContin) e le commercializzarono come farmaci sicuri ed efficaci per il trattamento del dolore cronico non cancerogeno.

Gli oppioidi sono ora noti per avere un alto rischio di dipendenza e overdose e tuttavia oltre 20 milioni di prescrizioni sono ancora coperte ogni anno in Canada. L’ overdose di droga sono ora la principale causa di morte tra gli americani sotto i 50 anni e gli oppioidi da prescrizione sono coinvolti in quasi la metà di questi decessi. Sta anche diventando evidente che gli oppioidi potrebbero essere meno efficaci di quanto inizialmente si pensasse nel trattare certi tipi di dolore cronico non canceroso (per esempio, dolore neuropatico).

La cannabis, derivata dalla pianta di Cannabis sativa, contiene diversi composti. Questi includono il tetraidrocannabinolo (THC, il principale componente psicoattivo della cannabis) e il cannabidiolo (CBD). Oltre ai noti effetti psicoattivi dei cannabinoidi, nuove ricerche hanno dimostrato che interagiscono anche con i sistemi del corpo coinvolti nella regolazione del dolore.

Questa scoperta ha portato i ricercatori a studiare il potenziale per la cannabis di trattare varie condizioni di dolore per le quali gli oppioidi sono attualmente terapie di prima o seconda linea. Sebbene la ricerca clinica di alta qualità che coinvolge la cannabis sia stata ostacolata dal suo status legale proibito e la qualità degli studi sperimentali in questione varia da bassa a moderata, le recenti e ampie revisioni della ricerca sperimentale sui cannabinoidi per il dolore cronico non oncologico concordano nel dire che offrono modesto sollievo dal dolore.

Questo solleva la domanda: se la cannabis diventa più disponibile, le persone passano dagli oppioidi alla cannabis? In un famoso studio del 2014, un team di ricercatori ha analizzato i dati provenienti da tutti gli Stati Uniti per un periodo di 10 anni. Hanno scoperto che negli Stati con cannabis legalizzata c’era il 25 per cento in meno di decessi correlati agli oppioidi rispetto agli stati in cui la cannabis medica è rimasta illegale.

Queste scoperte hanno dato il via ad altri nel campo per trovare associazioni tra le leggi statunitensi sulla cannabis medica e stime ridotte a livello statale delle prescrizioni di oppioidi, uso improprio e dipendenza, così come ricoveri per oppioidi e overdosi non fatali. Anche le tendenze al sovradosaggio da oppioidi sono cambiate a seguito della legalizzazione ricreativa della cannabis in alcuni stati degli Stati Uniti. Ad esempio, uno studio recente ha rilevato che i decessi correlati agli oppiacei in Colorado sono stati ridotti (anche se modestamente) rispetto a due stati di confronto a breve termine in seguito alla legalizzazione ricreativa della cannabis. Sebbene si possa essere tentati di concludere che l’aumento dell’accesso alla cannabis sia un intervento efficace contro la crisi degli oppioidi, ci sono diversi motivi per essere cauti nell’interpretare questi risultati dello studio.

Innanzitutto, non tutte le leggi sulla cannabis sono uguali. Ad esempio, Colorado e Washington hanno seguito un approccio commercializzato alla legalizzazione della cannabis con meno restrizioni su cose come marketing e vendite di prodotti rispetto al quadro di salute pubblica del Canada. È probabile che tali regolamenti influiscano sul modo in cui le persone accedono e utilizzano i prodotti a base di cannabis, il che potrebbe creare cambiamenti nelle altre tendenze sull’uso di sostanze.

In effetti, uno studio condotto da importanti economisti della politica della droga negli Stati Uniti ha rilevato che il passaggio da una legge sulla cannabis medica da sola non era associato a cambiamenti nei risultati correlati agli oppioidi. Solo dopo che gli autori hanno considerato l’accesso alla cannabis attraverso le disposizioni legali per i dispensari al dettaglio, hanno trovato una riduzione del 25% dei decessi correlati agli oppioidi.

Questo suggerisce che se esiste un nesso causale tra il cambiamento di legge e le overdose da oppioidi, l’accesso alla cannabis attraverso i punti vendita potrebbe essere un fattore trainante. Secondo – e questo è oggetto di discussioni in corso tra ricercatori sull’uso di sostanze – questi studi a livello di popolazione sono limitati dalla loro incapacità di osservare i cambiamenti a livello individuale nell’uso di cannabinoidi e oppioidi.

Di conseguenza, è impossibile stabilire se sia stato effettivamente il cambiamento di legge a creare questi cambiamenti nei risultati degli oppioidi. Per capire meglio questo, dobbiamo dare un’occhiata più da vicino a diverse sotto-popolazioni di consumatori di oppioidi.

I risultati delle indagini condotte con gli utilizzatori di cannabis medica in tutto il Nord America dimostrano una chiara preferenza per la cannabis rispetto agli oppioidi. Ad esempio, circa un terzo di un campione di pazienti arruolati nel programma Health Canada’s Marijuana for Medical Purposes Regulations (MMPR) in B.C. segnalare la sostituzione della cannabis per gli oppioidi da prescrizione.

Per i pazienti con dolore cronico che usano cannabis medica, questo effetto di sostituzione appare ancora più importante, con la sostituzione della cannabis che si verifica in circa due terzi di un campione di ex pazienti oppioidi soggetti a prescrizione nel Michigan che ha iniziato a usare cannabis medica.

In un altro studio recente, l’80 per cento dei pazienti di cannabis medica in California ha riferito che l’assunzione della sola cannabis era più efficace per il trattamento delle loro condizioni mediche rispetto all’assunzione di cannabis con oppioidi. Oltre il 90% era d’accordo sul fatto che avrebbero scelto la cannabis rispetto agli oppioidi se fosse prontamente disponibile.

Tuttavia, due recenti studi ad alto impatto mettono alla prova la nostra comprensione di questo argomento complesso. Uno studio di quattro anni sugli australiani sulla terapia con oppioidi per il dolore cronico non ha riscontrato riduzioni significative nell’uso di oppioidi prescritti o nella gravità del dolore tra i consumatori di cannabis.

Un secondo studio ha analizzato un ampio set di dati degli Stati Uniti e ha scoperto che le persone che hanno riferito di usare cannabis al basale erano in realtà più probabili dei non utilizzatori a iniziare a usare oppioidi da prescrizione non medici e hanno un disturbo da uso di oppioidi tre anni dopo. Questa discrepanza nei risultati indica la necessità di una ricerca che esplora perché questo effetto di sostituzione è visto in alcune popolazioni di pazienti ma non in altre.

Ma che dire del rapporto tra cannabis e oppioidi tra alcuni dei più colpiti dalla crisi degli oppioidi – persone con esperienza a lungo termine che usano oppioidi illeciti? Il dolore e l’uso di sostanze non trattati hanno un alto grado di sovrapposizione. Il dolore è stato riportato da quasi la metà delle persone che iniettano droghe intervistate in un recente studio di San Francisco.

La ricerca dei nostri colleghi di Vancouver ha rilevato che il sottotenimento del dolore in questa popolazione è comune e si traduce nell’autogestione del dolore che utilizza eroina o oppioidi per la prescrizione. Questo sta diventando sempre più pericoloso, dato che quasi il 90% dell’eroina trovata a Vancouver è contaminata da fentanyl o analoghi.

Potrebbe esserci un ruolo per la cannabis come sostituto degli oppiacei anche tra individui con una vasta esperienza nell’uso di oppioidi illeciti? Uno studio californiano di persone che hanno iniettato droghe ha scoperto che chi ha usato la cannabis ha usato meno oppioidi. Abbiamo bisogno di più ricerche, per sapere se questo è un risultato diretto dell’uso di cannabis.

Vi sono prove crescenti dell’uso della cannabis nel trattamento della dipendenza da oppioidi. Il CBD, la componente non psicoattiva della cannabis, è noto per interagire con diversi recettori coinvolti nella regolazione della paura e dei comportamenti correlati all’ansia. Mostra potenziale per il trattamento di diversi disturbi d’ansia.

La ricerca sta anche studiando il ruolo del CBD nella modulazione dell’appetito e delle ricadute – comportamenti strettamente collegati all’ansia – tra individui con dipendenza da oppioidi. Recenti studi preliminari suggeriscono che il CBD riduce il desiderio di oppioidi. Un processo clinico più ampio è attualmente in corso negli Stati Uniti.

La nostra ricerca suggerisce che i pazienti hanno maggiori probabilità di rimanere in terapia con oppioidi durante i periodi di uso intensivo di cannabis. Questi risultati suggeriscono che abbiamo bisogno di una ricerca sperimentale rigorosa sull’uso dei cannabinoidi come terapia aggiuntiva alla terapia con agonisti degli oppioidi.

Nel frattempo, la crisi di overdose da oppioidi è talmente disastrosa in alcune regioni che gruppi di riduzione del danno della comunità, come la High Hopes Foundation di Downtown Eastside di Vancouver, stanno avviando programmi di sostituzione basati sulla cannabis che forniscono accesso gratuito ai prodotti della cannabis per i tossicodipendenti.

Il Canada è il primo paese del G-20 a introdurre un quadro giuridico che regoli l’uso della cannabis per adultiLa legalizzazione della cannabis abbatterà gli ostacoli storici alla comprensione dei suoi impatti clinici e di salute pubblica. Alcune misure come i tassi di utilizzo dei giovani e la guida compromessa saranno senza dubbio le principali priorità per valutare l’impatto della nuova legge sulla salute e sicurezza della popolazione. Ma dovremmo anche essere pronti a monitorare i guadagni indiretti della salute pubblica, in particolare sullo sfondo della crisi in corso di overdose. Il Canada dovrebbe sfruttare questa opportunità per capire se, e in che modo, la legalizzazione della cannabis potrebbe inserirsi in una strategia di prevenzione e risposta agli oppioidi multisfaccettata.

 

Traduzione e sintesi dell’articolo ‘Now that cannabis is legal, let’s use it to tackle the opioid crisis‘ di Stephanie Lake e M-J Milloy, esperti dell’University of British Columbia per ‘The Conversation’

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